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Descubren la fórmula de la eterna juventud: la telomerasa

En los años treinta los científicos Hermann Joseph Muller y Barbara McClintock descubrieron los telómeros, unos pequeños “tapones” que se encuentran en los extremos de los cromosomas para garantizar su estabilidad estructural. El hallazgo les valió un premio Nobel, pero nunca podrían haber imaginado la importancia real de estas pequeñísimas regiones del ADN, de la acción de la enzima telomerasa y de cómo se podría activar con principio activos presentes en plantas como el astragalus membranaceus o astrágalo.

Los telómeros y la telomerasa

La clave para determinar cuánto tiempo vamos a vivir y cómo prolongar este tiempo parece que reside en estas regiones de ADN que no almacenan información para la síntesis o creación de proteínas, y que se localizan en la parte final de nuestros cromosomas: los telómeros. Es por esto por lo que desde hace unos años la mirada de numerosos investigadores se ha posado justo en este punto y cómo actúa la enzima telomerasa en las células. Y no es de extrañar, pues quien logre descifrar el cómo y el porqué del acortamiento telomérico logrará, probablemente, el secreto de la eterna juventud.

Y si no intervienen en la producción de proteínas, ¿para qué sirven? Su función es única: se encargan de dar la estabilidad estructural a nuestros cromosomas. Son como el plástico (herrete o acetato es su nombre real) en el que finalizan los cordones de los zapatos. Sin ellos, los cordones se deshilacharían y romperían. Con el ADN ocurre lo mismo.

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De esta forma, su actividad se encuentra estrechamente relacionada con dos eventos básicos del ciclo celular: la división y el tiempo de vida de las diferentes estirpes celulares. A medida que las células se van dividiendo, los telómeros se van acortando. Llegado un punto de acortamiento, los telómeros no serán capaces de mantener su función estabilizadora, y los cromosomas comenzarán a dividirse de forma errónea, dando lugar a alteraciones y mutaciones que harán que la propia célula, mediante un mecanismo de autodestrucción o “apoptosis”, se destruya.

El tiempo de vida lo determina la velocidad de acortamiento de los telómeros

Visto lo visto, la clave para determinar cuánto tiempo vamos a vivir y cómo prolongar este tiempo parece que reside en estas pequeñas zonas de nuestros cromosomas. Es por esto por lo que desde hace unos años la mirada de numerosos investigadores se ha posado justo en este punto. Y no es de extrañar, pues quien logre descifrar el cómo y el porqué del acortamiento telomérico logrará, probablemente, el secreto de la eterna juventud.

La enzima telomerasa puede revertir el acortamiento

Recientemente se ha dado un nuevo paso en este camino. Los investigadores de la universidad de Arizona, liderados por el profesor Julian Chen, han desentramado uno de los pasos cruciales en el metabolismo catalítico de la enzima telomerasa.

Esta enzima es la encargada de sintetizar y colocar una serie de repeticiones de nucleótidos (pares de bases) que irán insertándose en los extremos de los cromosomas, de forma que es capaz de evitar su acortamiento. Por así decirlo, esta enzima es la encargada de ir depositando los “ladrillos” que constituyen los telómeros.

Será, en consecuencia, la que determinará a qué velocidad se acortan y, por lo tanto, la responsable de definir cómo de rápido envejecemos y un aumento del riesgo para la disfunción inmune, enfermedades del corazón, cáncer, Alzheimer, y otras enfermedades degenerativas.

Podríamos alargar la vida gracias a la acción de la telomerasa en los telómeros

Teóricamente, si se logra que esta enzima continúe situando pares de bases en los extremos cromosómicos a la velocidad adecuada, se lograría alargar estas zonas. De esta forma, se evitaría la desestabilización del cromosoma y, como consecuencia, las células no tendrían que autodestruirse, aumentando así su tiempo de vida.

Para que la enzima telomerasa realice su función de forma correcta, debe situar los “ladrillos” en unas posiciones determinadas.

Para ello existe un sistema de frenado con el que puede disponer de un tiempo suficiente para realizar su función.

Todavía no está muy claro cómo funciona la telomerasa

Sin embargo, este mismo sistema es el paso limitante que determinará la velocidad a la que puede trabajar la enzima. Logrando una manera mediante la cual este sistema de frenado sea menos rígido, podríamos hacer que el sueño de alargar los telómeros se convierta en realidad.

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Mientras tanto, hoy en día sabemos que existe una serie de condiciones y actividades que permiten enlentecer el acortamiento telomérico:

  • hacer una dieta saludable y con bajo aporte calórico
  • realizar ejercicio físico de forma regular e intensa
  • evitar hábitos tóxicos como el tabaco y el alcohol
  • realizar, si procede, una correcta terapia de reemplazo hormonal
  • y el consumo regular de algunos complementos nutricionales, antioxidantes (como la cúrcuma) y vitamínicos.

El astragalus membranaceus o atrágalo y su efecto en la telomerasa

El astrágalo es una planta procedente del norte de China que se recolecta a partir de los cuatro o siete años. Lo que la convierte en maravillosa es su raíz, porque activa aparentemente la tan vital telomerasa. Una enzima que protege, repara y alarga la longitud de los telómeros cortos, pero también impidiendo que los largos no se acorten, retrasando el envejecimiento celular.

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Se trata de uno de los descubrimientos más impactantes de los últimos años y servirá no tanto para alargar la vida, que es lo de menos, pero sí para mejorar su calidad. Los estudios científicos han puesto sobre la mesa una posibilidad que hasta hace poco nos parecía una utopía, vivir una tercera edad con la vista perfecta, vigor sexual y con la piel lisa y tersa.

(Fuente: RANF)

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Fuentes
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2. Bruno Bernardes de Jesus, Kerstin Schneeberger, Elsa Vera, Agueda Tejera, Calvin B. Harley and Maria A. Blasco. (2011). The telomerase activator TA-65 elongates short telomeres and increases health span of adult/old mice without increasing cancer incidence. Aging Cell. 10 (4), 604-621.

3. EFSA. (2011). Consolidated list of Article 13 health claims List of references received by EFSA (part 4). Available: http://www.efsa.europa.eu/…/ndaclaim…/docs/ndaart13ref04.pdf. Last accessed 26th Aug 2014.

4. Chu DT, Wong WL, Mavligit GM. (1988). Immunotherapy with Chinese medicinal herbs. I. Immune restoration of local xenogeneic graft-versus-host reaction in cancer patients by fractionated Astragalus membranaceus in vitro. Journal of Clinical & Laboratory Immunology. 25 (3), 119-123.

5. Bao-Mei Shao, Wen Xua, Hui Dai, Pengfei Tu, Zhongjun Li, Xiao-Ming Gao. (2004). A study on the immune receptors for polysaccharides from the roots of Astragalus membranaceus, a Chinese medicinal herb.Biochemical and Biophysical Research Communications. 320 (4), 1103-1111.

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7. Michael McCulloch, Caylie See, Xiao-juan Shu, Michael Broffman, Alan Kramer, Wei-yu Fan, Jin Gao, Whitney Lieb, Kane Shieh and John M. Colford Jr. (2006). Astragalus-Based Chinese Herbs and Platinum-Based Chemotherapy for Advanced Non–Small-Cell Lung Cancer: Meta-Analysis of Randomized Trials . Journal of clinical oncology. 24 (3), 419-430.

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